CHINA COMIENZA EL PRIMER REACTOR NUCLEAR DE TORIO

Se aprecia un reactor nuclear. Tiene forma cilíndrica con un agujero donde suelta humo
Imagen: Reactor nuclear. Fuente: Pexel

China va a desarrollar el primer reactor nuclear comercial a base de torio y sal fundida del mundo, cerca de la ciudad de Wuwéi. El reactor contará con tres metros de alto y con una capacidad de generar 100MW, menos que un reactor de uranio. A pesar de esta falta de energía, este sistema no necesita agua para enfriar el reactor. Esto da lugar a una seguridad pronunciada en comparación con las centrales nucleares convencionales. Según el profesor Yan Rui del Instituto de Física Aplicada de Shanghai. “Pueden desempeñar un papel fundamental en la futura transición a la energía limpia”.

Este nuevo reactor nuclear ya tuvo un primer prototipo en los años 60 en Estados Unidos. Esta idea de crear un reactor de fisión nuclear (La fisión nuclear es la reacción en la que el núcleo de un átomo pesado, al capturar un neutrón incidente, se divide en dos o más núcleos de átomos más ligeros, llamados productos de fisión, emitiendo en el proceso neutrones, rayos gamma y grandes cantidades de energía)  lleva desde los 50 en la mente de muchos científicos. Todo ello con el objetivo de usar sales para mayor seguridad y reducir el tamaño.

El hecho de en este sistema no se necesite agua para enfriar el reactor, se debe a la sal. La sustancia funciona como refrigerante y puede aplicarse al propio combustible o mezclarse con él. Esto da lugar a temperaturas más bajas. El reactor puede operar con una presión cercana a la atmosférica en lugar de estar a presiones más altas como es el caso de las centrales de uranio.

“El diseño chino, sin embargo, utiliza el torio como combustible. Este compuesto se une a la sal y fluye a través del reactor. Esto hace posible una reacción nuclear en cadena que emite calor y lo transfiere a un generador de vapor en el exterior antes de volver al reactor para otro ciclo” según cuenta el Confidencial. 

Los investigadores afirman que debido a su alto punto de fusión, la sal fundida se enfriará rápidamente y se solidificará sin la liberación directa de efluentes sólidos y líquidos. Esto evita así la difusión posterior de radioactividad en el medio ambiente. Una de las ventajas añadidas a este modelo según la teoría, es que los desechos radiactivos se pueden eliminar en el mismo proceso. De esta manera evita que puedan caer en manos equivocadas. Además de un proceso de seguridad en caso de rotura, donde la sal fundida cae en un contenedor subterráneo que evita que los residuos se dispersen y la radiación se expanda.

El designio de China

Se aprecia una boquete lleno de maquinaria. Esto es un reactor de uranio.
Imagen: Reactor nuclear de torio visto desde arriba. Fuente: El Confidencial

China está empleando sal fundida de fluoruro en combinación con torio. Esto se debe a que es un elemento químico que se encuentra en minerales y que es más abundante en el planeta que el uranio, según Forsberg. Además de lo descrito anteriormente, en China el material es más abundante que el uranio. Gran parte de este proyecto se da por la preocupación del gobierno chino ante la negativa de cortes energéticos en el país, afirma South China Morning Post.

El prototipo que se está creando tiene esperado una potencia de 2MW. Sin embargo cuando esté preparado para ser comercializado será mucho más potente: 100MW. “China está considerando la venta de estos nuevos reactores a sus socios de la iniciativa de la franja y la ruta. Un plan creado por el presidente Xi Jinping en 2013 para el desarrollo de infraestructuras que generen seis corredores comerciales que conectan con el mundo” narra el Confidencial. El país también tiene como objetivo servir esta energía a los buques de guerra chinos, como los portaaviones y los submarinos.

El problema que siempre ha tenido esta tecnología es la corrosión dada por la sal y el suministro constante de energía. Falta poco para saber si China será capaz de demostrar que esta tecnología funcione.

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