EL ESCARABAJO DEL ESTIÉRCOL: NUEVO INGREDIENTE EN LA UNIÓN EUROPEA

La Unión Europea ha autorizado la comercialización de alimentos que contengan como ingrediente a la especie de escarabajo Alphitobius diaperinus. Conocido como el escarabajo del estiércol, también llamado escarabajo de la cama o de los granos. ¿Cómo es posible que acabe un insecto con un nombre tan peculiar en nuestra dieta?

Pequeño escarabajo del estiércol.
Escarabajo del estiércol, Alphitobius diaperinus. Origen: iNaturalist.
Autor: Σάββας Ζαφειρίου 

Mala reputación

Leer “escarabajo del estiércol” entre los ingredientes de una barrita proteica no abre el apetito precisamente. Cabe aclarar que no es un escarabajo pelotero —no pertenece a la misma familia—, sino que se trata de un tenebriónido. Es la misma familia de los famosos escarabajos de la harina, que fueron los primeros insectos aprobados como alimento en la Unión Europea (2021).

Aunque no elabora pelotas de estiércol, suele ser una plaga en granjas avícolas, donde se alimenta de heces, restos de pienso o en el grano almacenado. Los daños que provocan no se limitan a esto, también afectan a las infraestructuras, debido a los túneles que excavan las larvas buscando un lugar donde pupar.

Larva del escarabajo del estiércol. La larva es alargada, con seis patas cercana s ala cabeza. El abdomen es grueso.
Larva del escarabajo del estiércol. Origen: INSECTS AS FOOD AND FEED

Esta cercanía con los animales de granja y sus desperdicios lo convierten en un perfecto vector —transmisor— de enfermedades bacterianas por Salmonella o Esterichia, así como otras bacterias y virus.

Seguridad garantizada

Las condiciones en las que se crían estos escarabajos no tienen nada que ver con lo mencionado anteriormente. El alimento empleado para las larvas es grano y su desarrollo se da en un ambiente controlado e higiénico.

Antes de ser aprobado como alimento, se realizaron pruebas exhaustivas que desembocaron en un dictamen científico. La Unión Europea ha aprobado las formas congelada, en pasta, desecada y en polvo de las larvas. Los productos que lo contengan como ingrediente deben ser etiquetados correctamente, dado que puede provocar reacciones alérgicas, sobre todo en personas con alergias a crustáceos o a los ácaros del polvo.

Tazón con polvo de gusano del estiércol.
Polvo de gusano del estiércol. Origen: Ynsect.

Por ahora, la única empresa autorizada para comercializar con productos derivados del escarabajo del estiércol en la Unión es Ynsect NL B.V. Se trata de una empresa de origen francés, que solicitó el permiso para incluir este insecto en la lista de alimentos.

Alimentos del futuro

El potencial de los insectos como fuente de proteína para la alimentación humana es indudable. Debido a sus ciclos de vida rápidos, con altas tasas de reproducción, son animales eficaces a la hora de aprovechar el alimento consumido. De este modo, los productos que derivan de los insectos suponen menos desechos para una misma cantidad de alimento que los derivados de vacuno o pollo.

En un mundo sometido al cambio climático en el que son necesarias múltiples soluciones para paliar sus efectos, una eficaz fuente de proteína como esta no se puede ignorar. No obstante, será necesario mucho más tiempo para hacer viable su consumo a gran escala, debido al estigma que rodea a los insectos. Sin duda, anunciarlo usando el nombre de “Escarabajo del estiércol” no es la mejor estrategia de marketing.

Tres hamburguesas basadas en proteína de insecto en bollos con brotes y verdura.
Hamburguesas de insecto. Origen: Stockholm Environment Institute

Mientras tanto, su uso como pienso para animales, como en piscifactorías, o la comercialización de polvos proteicos para el consumo humano es solo el principio.

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