GRANDES FELINOS DEL MUNDO

El gato doméstico (Felis catus) es posiblemente la primera especie en la que se piensa a oir la palabra “felino”, no obstante hay en torno a cuarenta especies en esta familia. Muchas de estas escasean actualmente, ya que solían cazarlos por su piel, por su cuerpo o porque su hábitat está siendo destruido. Entre todas estas especies, destacan diez en concreto que son las que forman el grupo de los grandes felinos que habitan el mundo.

En esta imagen vemos un león macho, uno de los grandes felinos de África. Tiene el pelaje anaranjado y una gran melena.
Imagen: León macho (Panthera leo).

La definición de grandes felinos se refiere estrictamente a aquellos con capacidad de rugir, los miembros del género Panthera: el león, el tigre, el jaguar, el leopardo y el leopardo de las nieves. Sin embargo, por su tamaño también se incluye el puma, el guepardo, el lince, la pantera nebulosa y la pantera nebulosa de Borneo. Cabe mencionar que el felino más grande es el ligre, pero no consta por ser un híbrido entre un león y una tigresa. Todos estos felinos habitan en diferentes regiones de América, Europa, Asia y África, ya que no hay especies autóctonas en Oceanía o la Antártida.

Grandes felinos de África

En África encontramos tres grandes felinos, y aunque estos pueden ser hallados también en algunos puntos de Asia, dos de ellos son fundamentalmente africanos. El más representativo de estos es el león (Panthera leo) que se encuentra en el África subsahariana, en zonas selváticas de la costa del Atlántico y la cuenca del Congo, así como una pequeña zona de India. Hasta finales del Pleistoceno era el mamífero terrestre más extendido del mundo, encontrándose en Eurasia e incluso América. Suelen vivir en manadas principalmente compuestas por leonas y unos pocos leones, concentrándose en sabanas y herbazales. Es el segundo felino más grande tras el tigre. Además, posee fuerte mandíbula y dientes caninos de ocho centímetros, así como el mayor porcentaje de músculo esquelético de todos los mamíferos (casi un 59%).

Guepardos y leopardos

Por otro lado tenemos el guepardo (Acinonyx jubatus), el único miembro vivo del género Acinonyx. Estos animales se distribuyen principalmente por África y en menor medida en Oriente Medio y el suroeste de Asia. Es el animal terrestre más veloz, ya que alcanza velocidades de 115 km/h pero no puede mantenerla más de medio kilómetro. Su anatomía está hecha para correr, posee el mayor corazón en proporción de todos los felinos para bombear sangre con más fuerza. Además, sus pulmones y fosas nasales son muy amplios para poder tomar más oxígeno. Su larga cola le brinda gran estabilidad y es el único felino cuyas garras no son retráctiles, lo que mejora su tracción.

En la imagen de la izquierda vemos un guepardo uno de los grandes felinos, más estilizado y de pelaje anaranjado con manchas negras. En la imagen de la derecha vemos un leopardo, más musculoso, de patas más cortas y de pelaje anaranjado con manchas negras.
Imagen Izquierda: Guepardo (Acinonyx jubatus). Imagen Derecha: Leopardo (Panthera pardus).

El leopardo (Panthera pardus)se distribuye esencialmente por gran parte de África y una parte del sur asiático. Esto se debe a que es uno de los grandes felinos más adaptables a todo tipo de hábitats mientras haya lugares para esconderse. Por lo tanto, lo podemos encontrar en bosques, selvas, sabanas y lugares rocosos donde haya presas suficientes. Son animales solitarios que prefieren cazar de noche, mientras que de día duermen entre la vegetación o sobre la rama de algún árbol. Como curiosidad, la imagen preconcebida de pantera negra no es otra especie de felino. Estas supuestas panteras negras son leopardos o jaguares con melanismo, es decir, un exceso de pigmentación oscura y suelen encontrarse más en bosques densos.

Grandes felinos de Asia

En Asia encontramos el tigre (Panthera tigris), el felino más grande del mundo. No obstante, existen seis especies, siendo la de Bengala la más numerosa, ya que supone el 80% de la población. El tigre es una especie en peligro de extinción, por lo que la mayoría de ejemplares están en cautiverio. Sin embargo, son felinos solitarios y muy territoriales, que habitan en bosques densos o en sabanas donde pueden cazar animales de mediano o gran tamaño.

En la imagen de la izquierda vemos un tigre de gran tamaño es mayor de los grandes felinos y ojos claros. su pelaje es anaranjado y de rayas negras y partes blancas. En la imagen de la derecha vemos un leopardo de las nieves, de ojos verdosos, pelaje grisaceo y manchas negras.
Imagen Izquierda: Tigre (Panthera tigris). Imagen Derecha: Leopardo de las nieves (Panthera uncia).

El leopardo de las nieves (Panthera uncia) se encuentra en las montañas de Asia Central, llegando a alcanzar los 6000 metros sobre el nivel del mar. Además, se estima que quedan apenas 4000 ejemplares en estado salvaje, lo que sumado a su hábitat y su pelaje que le brinda un excelente camuflaje, lo convierte en un animal bastante difícil de ver. A diferencia del resto de animales del género Panthera, el leopardo de las nieves no ruge a pesar de poseer casi todas las características necesarias.

La pantera nebulosa (Neofelis nebulosa) y la pantera nebulosa de Borneo (Neofelis diardi) habitan esencialmente en el sureste asiático. Son animales de hábitos nocturnos que suelen vivir en selvas, por lo que se desconoce con exactitud el número de ejemplares. Además, se prohibe su caza así como el comercio con estos animales al considerar que se encuentran amenazados. Es un animal sumamente ágil con grandes caninos, por lo que caza desde los árboles saltando de una rama a otra. Centra su dieta en primates, pero también caza roedores y otros pequeños mamíferos, cérvidos, puercoespines y aves.

En esta imagen vemos una pantera nebulada, de ojos verdes, pelaje marrón grisáceo y manchas negras.
Imagen: Pantera nebulada (Neofelis nebulosa).

Grandes felinos de América

Los pumas (Puma concolor) habitan por casi toda América, desde Canadá hasta la cordillera de los Andes y la Patagonia, gracias a su gran adaptabilidad. Es un felino solitario y territorial que suele vivir en zonas de vegetación densa para acechar, pero también puede estar en zonas abiertas. Es un depredador de emboscada, siendo su principal presa los angulados, pero cuenta con una gran variedad de presas como los camélidos o incluso insectos y roedores. Antes se distribuía por toda América del Norte, pero con el colonialismo su población del Este desapareció, a excepción de una pequeña subpoblación en Florida.

Imagen Izquierda: Puma (Puma concolor). Imagen Derecha: Jaguar (Panthera onca).

El jaguar (Panthera onca) es el mayor felino de América, habitando desde México hasta Argentina. Fue prácticamente exterminado de Estados Unidos a excepción de una parte de Arizona. Los jaguares suelen encontrarse en zonas tropicales secas y húmedas o en matorrales áridos, siendo junto al tigre el único felino al que le gusta nadar. Además, cuentan con una dieta variada debido a su potente mordisco, pero prefieren grandes presas diurnas, como capibaras, tapires o pecaríes, e incluso caimanes y anacondas.

Los linces

El género Lynx se encuentra por América, Asia y Europa. El más común es el lince boreal (Lynx lynx), presente principalmente en Asia y en la Europa nórdica. Por su parte, en América del Norte se encuentra el lince de Canadá (Lynx canadensis) y el lince rojo (Lynx rufus). Sin embargo, el menos frecuente es el lince ibérico (Lynx pardinus).

En esta imagen vemos un lince ibérico, de pelaje marrón anaranjado, manchas negras, cola corta, orejas prominentes y patas largas.
Imagen: Lince ibérico (Lynx pardinus).

El lince ibérico es endémico de la península ibérica, pero se encuentra en peligro de extinción y recuperación tras haberse encontrado en peligro crítico. En 2002 había unos 94 ejemplares, pero las labores de recuperación aumentaron la población a 686 en libertad en el 2018. Es un felino ágil y sigiloso, de patas largas y cola corta, cuya dieta se basa casi en un 90% en conejos. El lince ibérico es un animal solitario, nómada y territorial que habita el bosque y matorral mediterráneo en zonas muy protegidas para su preservación.

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