KATHERINE G. JOHNSON: LA MUJER QUE NOS LLEVÓ A LA LUNA

Muchos son los premios y el reconocimiento otorgados a los astronautas que llegaron a la Luna en el Apollo 11. Sin embargo, pocos son quienes reconocen el mérito de la científica que hizo esto posible. Katherine Johnson fue la científica que realmente hizo posible el inicio de la exploración espacial.

Imagen de la científica Katherine Johnson en su escritorio en la NASA mientras realizaba los cálculos que llevarían al Apollo 11 a la Luna.
Imagen: Katherine Johnson. // Fuente: Biteproject.

Katherine Johnson (1918-2020) fue una física, matemática y científica espacial estadounidense que contribuyó a la aeronautica y a los programas espaciales de los Estados Unidos de América. Sus cálculos sobre mecánica orbital fueron claves para el éxito del primer y posteriores vuelos de espaciales tripulados de este país.

Un poco de biografía.

Según nos narra su autobiografía publicada en 2019, Katherine sufrió durante toda su vida el racismo producido por la segregación racial que se dió en los Estados Unidos. Pese a ello, logró culminar sus estudios summa cum laude en matemáticas y francés en West Virginia, y pocos años más tarde su postgrado en Matemáticas en la Universidad de Virginia Occidental. Su primer trabajo fue como profesora en una escuela pública, lo que abandonó para realizar el master recién mencionado.

En el año 1953, Katherine logró ingresar en el Comité Nacional Asesor para la Aeronautica (NACA), antecesor de la NASA. En él, desarrollaba el cargo de calculadora humana. El trabajo de las calculadoras humanas consistía en realizar a mano los cálculos complejos ante de que existieran las computadoras. El trabajo era crucial y Katherine destacaba en él. Esto llevó a que tiempo después la convocasen para encargarse de las operaciones de mecánica orbital en las misiones que llevarían a Alan Shepard y John Glenn al espacio.

Sus logros.

Su labor como matemática sirvió de guía para la misión de 1961 en la que Alan B. Shepherd se convirtió en el primer estadounidense en el espacio. Un año más tarde, sus habilidades de cálculo ayudaron a John Glenn a convertirse en el primer estadounidense que orbitó alrededor de la Tierra. Además, en 1969 calculó las trayectorias que llevaron la Apolo 11 a la Luna, uno de los grandes hitos científicos de Estados Unidos.

Katherine recibió una larga lista de premios y honores durante su vida. Sin embargo, nos centraremos en la Medalla Presidencial de la Libertad que se le otorgó en 2015 a manos del Presidente Obama. Fue citada como un ejemplo pionero de mujeres afroamericanas en CTIM. El presidente Obama dijo “Katherine G. Johnson se negó a estar limitada por las expectativas de la sociedad sobre su género y raza mientras expandía los límites del alcance de la humanidad”.

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